20 de junho de 2019
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Muere a los 70 años de edad el expiloto de Fórmula Uno Niki Lauda

Viena, 21 may (EFE).- El austríaco Niki Lauda, triple campeón del mundo de Fórmula Uno y uno de los iconos de este deporte en los años 1970 y 1980, falleció este lunes a los 70 años de edad, anunció su familia en un comunicado enviado en la madrugada del martes.

Viena, 21 may (EFE).- El austríaco Niki Lauda, triple campeón del mundo de Fórmula Uno y uno de los iconos de este deporte en los años 1970 y 1980, falleció este lunes a los 70 años de edad, anunció su familia en un comunicado enviado en la madrugada del martes.

"Con gran dolor anunciamos que nuestro querido Niki ha fallecido apaciblemente el 20 de mayo de 2019, rodeado de su familia", señalaron los allegados del piloto y empresario, quien había cumplido los 70 años el pasado 22 de febrero.

Lauda se había sometido en verano de 2018 a un trasplante de pulmón que le obligó a estar hospitalizado varios meses.

En enero de este año tuvo que volver a ser internado a causa de una gripe que contrajo durante las navidades anteriores en Ibiza (España), donde el expiloto tenía su segunda residencia.

"Sus logros únicos como deportista y como empresario son y serán siempre inolvidables. Su dinamismo inagotable, su rectitud y su valentía serán un modelo y una referencia para todos nosotros", recordó su familia en la nota en la que anunciaba su muerte.

Lauda ya había sido sometido a sendos trasplantes de riñón en 1997 y 2015, en este último caso gracias a la donación del órgano por parte de su entonces novia y ahora viuda Birgit.

Como corredor fue unos de los pilotos más legendarios de la historia de la Fórmula 1, no solo por sus éxitos (campeón en 1975, 1977 y 1984), sino por el estilo de competir y su carácter fuera de los circuitos.

Nacido en el seno de una familia de empresarios del sector del papel, Lauda debutó en la Fórmula 1 en 1971 en la escudería March, pero dio el gran salto cuando fue fichado por Ferrari en 1974.

Solo un año después de debutar con la legendaria escudería ganó su primer campeonato de Fórmula 1.

El 1 de agosto de 1976 sufrió el mayor revés de su carrera deportiva y de su vida personal, al ser víctima de uno de los accidentes más recordados en el historia de la Fórmula 1.

Lauda sufrió en el Gran Premio de Alemania, que se corría entonces en el temido circuito del Nürburgring, graves quemaduras en la cara y en el cuerpo.

A pesar del dramatismo del accidente y la gravedad de sus lesiones, sobre todo en la cara y cabeza, el corredor volvió a competir seis semanas más tarde y solo un año después se proclamó por segunda vez campeón de Fórmula 1 con Ferrari.

En 1979 abandonó de forma repentina la competición automovilística con la legendaria frase de "estoy harto de dar estúpidas vueltas" en un coche y se volcó en sus planes de fundar una aerolínea privada, en un momento en el que este sector estaba por completo en manos de empresas estatales en Europa.

Tras fundar el híbrido de lo que iba a ser su primera aerolínea comercial, Lauda Air, volvió en 1981 a los circuitos, para conquistar en 1984 su tercer y último título de F-1.

Un año más tarde anunció su "adiós" definitivo de las carreras de coches y empezó su segunda carrera, la de empresario aeronáutico.

Lauda siguió estando hasta poco antes de su muerte muy vinculado al mundo del motor, ya fuera como relaciones públicas, asesor de Ferrari (1992-1997) o director de Jaguar y Mercedes.

Conocido desde siempre por ser una persona que le gustaba ahorrar, Lauda fue uno de los primeros actores del sector que puso en marcha planes de "low cost" en sus aerolíneas, sea en Lauda Air, o más tarde en Fly Niki o en los últimos años en Laudamotion, su tercer y último proyecto aeronáutico.

Esta forma austera de llevar sus empresas solía conducir a Lauda a conflictos con los sindicatos de sus compañías.

En su Austria natal, pero también en la vecina Alemania, donde estaba muy presenta en las televisiones, Lauda era legendario por sus ácidos análisis no solo del mundo de la F-1 sino de la vida política y social en general.

En 1996 el corredor publicó -conocido por llevar siempre una gorra de color rojo, que tapaba las cicatrices del accidente sufrido en 1976- una biografía titulada "La Tercera Vida".

En 2011 fue llevada al mundo del cine su histórica rivalidad en la F1 con el británico James Hunt con la película "Rush" y en 2015 publicó otro libro, titulado "Hablemos sobre dinero".

Ente 1976 y 1991 Lauda estuvo casado a Marlene Knaus (chilena de origen austríaco), con las que tuvo dos hijos Lukas (1979) y Mathias (1981), que se criaron en España.

Ese mismo año de la separación de su mujer, Lauda vivió el momento más duro de su carrera como empresario al estrellarse en Tailandia un Boeing 767 de su aerolínea Lauda Air a causa de un problema técnico, con 223 pasajeros a bordo, que perdieron la vida.

En 2004, Lauda empezó a salir con la austríaca Birgit Wetzinger, 30 años más joven que él y azafata en una de sus aerolíneas.

Un año más tarde, ella le donó un riñón, después de que dejara de funcionar el que le había donado en 1997 su hermano Florian.

En 2009, la pareja tuvo mellizos.

A pesar de la enorme fortuna que logró ganar en su vida -la prensa austríaca habla de hasta 500 millones de euros- nunca dejó de estar activo y con ganas de hacer negocios.

A finales de 2017 lanzó un nuevo proyecto aeronáutico al comprar los restos de la quebrada Air Berlin para fundar Laudamotion, su tercera y última línea aérea comercial, centrada en vuelos a Alemania, a España y otros destinos turísticos en el sur de Europa.

Apenas medio año más tarde, Lauda vendió esta nueva aerolínea al gigante del low cost europeo Ryanair, en una operación en la que el temerario corredor y empresario volvió a ganar millones de euros.

Sin embargo, pocas semanas después Niki Lauda tuvo que someterse al trasplante de pulmón, del que al final nunca logró a recuperarse del todo y que desembocó en su fallecimiento la pasada noche.

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"No hay causa de muerte. Ha sido un largo proceso, al final del cual el paciente se ha ido. Niki Lauda ha luchado", ha declarado Walter Klepetko, jefe del servicio de cirugía torácica del Hospital General de Viena.

Klepetko aseguró que desde hace tiempo estaba claro que "no se podría devolverle al circuito de carreras".

La familia de Lauda anunció hoy que el exdeportista y empresario murió el lunes rodeado de su más estrecha familia en la Clínica Universitaria de Zúrich, en Suiza.

"En los diez últimos meses, hemos estado a su lado cada minuto. hemos reído, llorado, confiado y sufrido con él, pero finalmente Niki perdió ayer sus fuerzas", manifestó la familia en un comunicado.

Tras el trasplante de pulmón al que fue sometido en verano, Niki estuvo hospitalizado hasta octubre. Posteriormente, el pasado enero, tuvo que ser ingresado de nuevo debido a una gripe que contrajo mientras pasaba las navidades en la isla española de Ibiza, donde tenía su segunda residencia.

"Niki, fuiste un luchador único y una persona extraordinaria", se despidió la familia del tricampeón del mundo

"Te queremos y te añoramos por siempre", añadían en el comunicado firmado por su actual esposa, Birgit, su exmujer Marlene, y sus hijos Lukas, Matthias, Max y Mia.

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Para muchos, Lauda es una leyenda del automovilismo, dada su excepcional carrera deportiva, marcada no solo por su perseverancia y sus grandes triunfos, sino asimismo por fuertes altibajos y, sobre todo, por su vuelta tenaz y milagrosa a los bólidos poco después del grave accidente que sufrió en 1976.

Su rostro quedó desfigurado por el siniestro y su imagen vinculada para siempre a la gorra con visera roja que escondía parte de las heridas de sus quemaduras.

El pasado verano se sometió a un trasplante de pulmón y en enero tuvo que volver a ser internado por una gripe que había contraído en Ibiza (España), donde su familia tiene su segunda residencia.

"Nos ha dejado uno de los grandes (...), un ídolo y luchador ambicionado que jamás se rendía", escribió este martes el presidente de Austria, Alexander van der Bellen, en su cuenta de Twitter.

"Los circuitos (de F1) eran su hogar, y la aviación, su amor. Y como ningún otro, luchó por volver a la vida varias veces. Es un ejemplo modelo de valentía, disciplina y rectitud", afirmó por su parte el canciller federal, Sebastian Kurz, en la misma red social.

El piloto, que al presentar su autobiografía en 1996 en Viena dijo considerarse un luchador nato que se ha lavado "con todo tipo de aguas", tuvo que afrontar un gran revés también como propietario de la compañía aérea Lauda Air, cuando los 223 pasajeros de uno de sus vuelos murieron en 1991 al estrellarse un avión en Tailandia.

Nacido en Viena el 22 de febrero de 1949 en un familia acaudalada, Nikolaus Andreas Lauda tenía menos de 20 años cuando decidió ser piloto pese a la oposición de sus padres.

Tras pasar por la escudería BRM, fichó por Ferrari en 1974 y ese mismo año ganó su primera carrera en el Gran Premio de España, en el Jarama, antes de lograr su primer título de campeón mundial en 1975.

En agosto del año siguiente había ganado ya cinco carreras y prometía repetir la victoria mundial cuando se estrelló en el circuito de Nürburgring, durante el Gran Premio de Alemania, y quedó atrapado en las llamas que incendiaron su Ferrari 312T2.

Lauda fue ingresado en un hospital alemán con graves quemaduras en el rostro y otras partes del cuerpo, diversas fracturas de huesos y los pulmones dañados por la inhalación de vapores tóxicos.

Durante varios días su vida pendió de un hilo hasta el punto de que incluso le fue administrada la extremaunción, y, sin embargo, a pesar del duro proceso de recuperación, tan solo seis semanas después regresaba a la reina de las pruebas de velocidad y un año más tarde se adjudicaba su segundo mundial.

"No quiero seguir dando vueltas en círculos", dijo Lauda en 1979, cuando anunció que dejaba la Fórmula Uno para dedicarse a la aviación.

Consiguió fundar su propia compañía aérea pese a los problemas que tuvo al enfrentarse con la entonces estatal Austrian Airlines, que gozaba entonces del monopolio de los vuelos comerciales en la república alpina.

En 1982, cuando su "Lauda Air" rozaba la bancarrota, decidió regresar a las carreras para financiarla y obtuvo el tercer título mundial de Fórmula Uno con la escudería MacLaren en 1984, un año antes de retirarse definitivamente de las competiciones como piloto.

Siguió sin embargo hasta último momento ligado a la Fórmula Uno: tras ser consejero de Ferrari y dirigir luego un equipo de Jaguar, fue desde 2012 jefe del Consejo de Vigilancia de la escudería Mercedes, de la que posee también un 10 por ciento del accionariado.

Además, durante años fue comentarista de televisión en programas de Fórmula Uno de una emisora alemana.

"Lauda Air", que comenzó a operar en 1979 con dos aviones Fokker F-27 y consiguió años después una licencia mundial de vuelos de línea, terminó vendida al grupo Austrian Airlines en 2003.

Lauda fundó entonces otra línea, Flyniki, rebautizada después como Niki, que fue adquirida en 2011 por la hoy desaparecida Air Berlin.

Cuando esta compañía alemana quebró a principios de este año, Lauda adquirió Niki, la rebautizó como Laudamotion y vendió luego el 75 por ciento de las acciones a la aerolínea de bajo coste Ryanair.

En su autobiografía, titulada "La tercera vida", el piloto y empresario dice que esa "tercera vida" empezó después del accidente del Boeing de Lauda Air en 1991 en Tailandia.

El autor dedica un gran espacio al relato del inmenso agobio que le causó la muerte de 223 personas en la catástrofe.

"Yo soy capaz de hacer cualquier locura conmigo mismo, pero no soporto la responsabilidad de haberle causado ningún daño a nadie. Por fortuna, se demostró que la culpa de la catástrofe era de Boeing, pero el avión era de mi compañía. Esa es una responsabilidad que siempre llevaré sobre mis espaldas", afirmó.

A su vida privada le dedica en el libro menos atención, aunque comenta, entre otros capítulos, su boda secreta con la venezolana Marlene Knaus, de la que se divorció en 1991, y habla de sus hijos Lukas y Mathias, así como de Christophe, éste nacido fuera del matrimonio.

Lauda estaba casado en segundas nupcias con Birgit Wetzinger, que le donó en 2005 un riñón, y con quien ha tenido los mellizos Max y Mia.

El drama que vivió el piloto en 1976 fue escenificado en "Rush" ("Rush, pasión y gloria" en Hispanoamérica), una película estadounidense dirigida por Ron Howard, en la que el actor germano-español Daniel Brühl encarna la figura de Lauda.

Wanda Rudich

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